¿Fue el Amazonas un océano alguna vez?

La selva amazónica es un tesoro de biodiversidad, que contiene el 10% de las especies del planeta en sus 6,7 millones de kilómetros cuadrados. Cómo llegó a ser de esa manera ha sido duramente disputado durante décadas. Ahora, un nuevo estudio sugiere que una gran parte del bosque fue dos veces inundado por el Mar Caribe hace más de 10 millones de años, creando un mar interior de corta vida que impulsó la evolución de nuevas especies. Pero la nueva evidencia aún no ha convencido a los científicos del otro lado del debate.

"Es difícil imaginar un proceso que cubriría un bosque tan grande con un océano", dice el autor Carlos Jaramillo, un paleontólogo del Smithsonian Tropical Research Institute, en la ciudad de Panamá, que ha estado en ambos campos.

Los investigadores generalmente coinciden en que algunas partes del Amazonas estuvieron bajo el agua, pero no están de acuerdo con el origen del agua. Aquellos en el "campamento fluvial" sostienen que el agua dulce que fluye hacia abajo de los Andes ascendentes rebanó la tierra abajo, dividiendo las plantas y los animales en grupos aislados que más tarde se convirtieron en nuevas especies. Las montañas de rápido crecimiento también crearon microclimas en diferentes elevaciones, provocando la especiación y canalización de nuevas plantas y animales en la cuenca del Amazonas. Sin embargo, cuando se descubrieron microorganismos marinos en los sedimentos amazónicos en la década de 1990, algunos científicos plantearon la hipótesis de que el bosque fue inundado por un océano, lo que creó nuevas especies como habitantes de los bosques que se adaptaron rápidamente a la inundación.

Pero probar cualquiera de los casos -la vista del río o la vista al mar- es difícil. Las rocas y los fósiles que podrían pintar un cuadro definitivo son extremadamente raros. Así que Jaramillo y sus colegas se volvieron a otro tipo de datos: los núcleos perforaban el suelo de la jungla. De seis centímetros de ancho y 600 metros de profundidad, los núcleos cilíndricos conservan un registro de los ambientes pasados de la región en forma de polen, fósiles y sedimentos, que se remontan a decenas de millones de años. Jaramillo utilizó dos núcleos: uno del este de Colombia, perforado por una compañía petrolera, y otro del noreste de Brasil, tomado por la Encuesta Brasileña de Geología, en los años 80.

El equipo de Jaramillo atravesó los núcleos capa por capa. La mayor parte de los restos procedían de especies terrestres. Pero en dos capas delgadas, encontró plancton marino y conchas marinas. El núcleo colombiano incluso contenía un diente de tiburón fosilizado y un camarón mantis, ambos habitantes del océano. Eso fue suficiente para convencer a Jaramillo, quien estuvo una vez firmemente en el campamento fluvial, de que el Mar Caribe había llegado a la Amazonía occidental de Brasil, Ecuador y Perú dos veces: una vez hace 18 millones de años y de nuevo hace 14 millones de años, escribe hoy en Science Advances . "Es un ecosistema perdido", dice.

Estos mares no duraron mucho tiempo. En el noroeste de Brasil, la primera inundación duró unos 200.000 años, mientras que la segunda duró 400.000 años. Colombia, que está más cerca del Caribe, fue inundada por un período más largo, 900.000 y 3.7 millones de años, respectivamente. Esas inundaciones podrían haber sido causadas por los Andes en crecimiento, dice Jaramillo. Las montañas habrían empujado hacia abajo el resto del continente mientras el agua empujaba hacia arriba, dejando que el mar fluyera. Pero esa agua habría sido desplazada rápidamente cuando el agua dulce y los sedimentos fluyeron abajo de los picos y reconstruyeron la cuenca.

En tiempo geológico, estas inundaciones duraron un simple parpadeo del ojo, dice Jaramillo, "pero todavía es mucho tiempo para un árbol". Incluso estos eventos relativamente cortos habrían transformado la región.

La nueva obra "hace que el caso [for marine flooding] sea mucho más fuerte, y hace que el tiempo sea más definido", dice Carina Hoorn, geóloga y palynologista de la Universidad de Ámsterdam e Ikiam, la Universidad Regional Amazónica, en Tena, Primero propuso la teoría de la inundación marina. Pero Paul Baker, geólogo de la Universidad de Duke en Durham, Carolina del Norte, y Yachay Tech, en Urcuquí, Ecuador, sigue siendo un miembro firme del campo fluvial.

"En [Colombia] no tengo ningún problema con que haya una incursión marina", dice Baker. Pero el núcleo brasileño le preocupa, porque el plancton marino ha aparecido en otros antiguos lagos de agua dulce en Europa. Más convincente para Baker sería una medición de isótopos de oxígeno en las conchas, lo que podría revelar si crecieron en sal o agua dulce. Jaramillo dice que ya está trabajando en ello. También le gustaría encontrar más fósiles amazónicos para estudiar especies que pudieron haberse extinguido durante este tiempo dinámico.

Por ahora solo hay una cosa en la que Jaramillo, Hoorn y Baker pueden estar de acuerdo: tendrán que perforar y estudiar muchos más núcleos de toda la región para resolver el misterio de la biodiversidad amazónica.

Para conocer la publicación original da click en el siguiente enlace: http://www.sciencemag.org/news/2017/05/was-amazon-once-ocean

 

Por Lizzie Wade / Revista Science